DÉFI D'YPRES À ISTANBUL - PREMIÈRE RECONNAISSANCE

Un peu plus de 20 semaines après notre retour du safari Southern Cross, Jim Smith et moi sommes repartis à l'étranger à bord d'une des Toyota Hi-Lux de Rally the Globe. Notre destination ? Ypres en Belgique, où débutera notre rallye vers Istanbul en juin 2022.

Quitter le Surrey pour la première fois en cinq mois était déjà assez excitant, sans parler de prendre un ferry pour l'Europe continentale. Nous étions entièrement équipés de masques, de gels pour les mains et déterminés à ne pas attraper le virus. Ypres était réconfortante ; la distance sociale était bien respectée par tous, mais c'était un bonheur de s'asseoir à une table à l'extérieur d'un restaurant sur la place de la ville pour manger des moules frites avec un verre de bière locale.

Dès le mardi matin, nous avons pris la route pour préparer la première étape de l'épreuve, une boucle de 190 kilomètres comprenant plusieurs sections de régularité potentielles et quelques tests. Les organisateurs du rallye d'Ypres, qui sera bientôt une manche du championnat du monde, nous ont facilité la tâche en nous fournissant un road book des "plus grands succès" de la région, sur lesquels j'avais participé avec le grand Tony Pond il y a 40 ans.

Les moments forts de la journée ont été un déjeuner exceptionnel sur le toit d'une brasserie, une épreuve le long de la promenade d'une station balnéaire et de nombreuses régularités délicates dans les champs de Flandre.

Le lendemain matin, nous avons dit au revoir à la région de langue flamande après une autre régularité et un test à travers un centre ville (les choses sont différentes en Belgique !) avant une section d'autoroute relativement courte. Nous avons trouvé quelques sections intéressantes là où nous nous y attendions le moins, avant que la magnifique campagne de Wallonie, la région francophone, ne s'ouvre à nous. Le déjeuner de l'événement sera pris dans une magnifique vieille ferme juste à la frontière française, mais nous n'avions pas de temps à perdre et nous sommes partis en direction de Chimay. Cette ville est connue des amateurs de bière pour ses bières trappistes locales mais les fans de course automobile ne la connaissent que pour son circuit routier ultra rapide. On nous a proposé un mélange de pistes de gravier et de routes publiques fermées pour une paire de tests qui seront l'un des points forts de l'événement. Un circuit international de karting et deux grandes régularités nous ont conduits à notre tout nouvel et excellent hôtel de Remouchamps, près de Spa.

Si nos négociations en cours aboutissent, les concurrents commenceront très tôt, car ils auront un test différent à la première heure. Nous avons continué dans les Ardennes pour un test dans un centre de conduite avant d'entrer dans la partie germanophone du pays (c'est compliqué en Belgique !). La dernière régularité dans ce pays a été trouvée pour nous par Joseph Lambert, un ancien champion de la régularité de la FIA. En serpentant sur des petites routes forestières désertes, Jim et moi avons parfois ri aux éclats. Nous allons bien nous amuser et nous aurons beaucoup de choses à raconter lors de la pause café du matin à la frontière allemande.

L'après-midi, nous nous sommes retrouvés dans l'Eifel et nos amis du festival annuel de rallye qui s'y tient ont proposé de fermer une route publique pour un test de montée en asphalte sinueux. Il était impoli de ne pas accepter. Ensuite, nous avons traversé la pittoresque rivière Moselle, une courte mais sinueuse régularité avant notre hôtel perché au-dessus du Rhin. Nous espérons être à l'heure pour emmener nos concurrents et notre équipe pour une croisière sur le fleuve en fin d'après-midi - avec des boissons bien sûr.

Jim et moi avons commencé vendredi matin par un parcours de 65 kilomètres sur route principale pour faire le tour de la ville de Koblenz. Cependant, depuis notre retour à la maison, notre réparateur allemand a trouvé un club automobile local avec des routes forestières et asphaltées, ce qui nous permet de faire quelques essais juste après le petit-déjeuner. Une splendide piste de karting a été rendue encore meilleure lorsque le propriétaire a accepté que nous poursuivions le test en sortant sur une route de gravier. Une première sûrement.

A Schotten, où les Grands Prix de moto étaient organisés sur la voie publique dans les années 50, nous avons rendu visite à Rainer Hainbach, champion d'Allemagne des rallyes 1978 et 1979. Il nous a indiqué un complexe à une quarantaine de kilomètres où le propriétaire enthousiaste possède une bonne collection de vieilles voitures de rallye, mais surtout une splendide piste de type rallycross pour les piloter. Nous ferons un essai avant et après un copieux déjeuner de style local. En traversant l'ancienne Allemagne de l'Est, nous prévoyons un Time Control à l'usine automobile d'Eisenach, où les BMW étaient construites avant la guerre et les EMW après. Un endroit fascinant pour terminer la journée avant une course en temps libre dans la merveilleuse ville de Weimar et le splendide Hôtel Elephant.

Samedi matin, nous nous dirigeons vers la République tchèque, mais pas avant un petit test ou deux. Une fois la frontière passée, nous prendrons un déjeuner matinal. Une nourriture différente et un environnement différent. A partir de là, nous nous enfoncerons dans les collines pour la majeure partie de la journée, avec une grande régularité sur des routes désertes. Notre hôtel se trouve dans le centre de Prague et il y a beaucoup à voir et à faire dans cette grande ville.

Après un dimanche passé à rassembler des notes et à vérifier des cartes, nous sommes partis dans l'heure de pointe du lundi matin. Ce n'était pas une bonne idée, donc l'itinéraire du rallye a été complètement revu en utilisant les connaissances de Mark Appleton sur la région lors des événements précédents. Au fin fond de la Bohème, nous avons trouvé de bonnes routes pour les régularités et au moins quatre tests surprenants. Nous avons terminé la journée à Cesky Krumlov, un site classé au patrimoine de l'UNESCO, mais notre hôtel préféré n'était pas à la hauteur et nous cherchons activement une alternative.

Pavel Kacerovsky, notre assistant tchèque, nous a suggéré de superbes routes forestières et nous promet une surprise spéciale lorsque nous traverserons l'Autriche sur une petite route de gravier. Pour Jim et moi, c'était un voyage jusqu'à l'autoroute de Linz et une course vers la Manche et la maison. Nous avons bien choisi notre moment, car quelques semaines plus tard, nous aurions été obligés de passer en quarantaine, mais je suis heureux de dire que quelques semaines après notre retour, nous ne présentons plus aucun symptôme.

Nous avons hâte de reprendre la route et de faire l'itinéraire complet d'Ypres à Istanbul à l'automne, si les conditions le permettent.

Nous espérons que vous pourrez nous rejoindre en juin 2022 !

HIGHLAND THISTLE RALLY 2020 POSTPONED
RAPPORT DE RECONNAISSANCE DU CHARDON DES HAUTES TERRES
erreur : Le contenu est protégé !