SUR LA ROUTE VERS LES BORDS DE L'ORIENT

Fred Gallagher et Jim Smith font un rapport sur la reconnaissance du défi d'Ypres à Istanbul.

Conscients que le temps passe vite, nous avons décidé, à RtG, de poursuivre les reconnaissances pour le défi Ypres-Istanbul de cet été. Auparavant, nous avions couvert la section allant du départ jusqu'à la frontière tchéco-autrichienne, mais il restait encore un long chemin à parcourir.

Jim Smith et moi-même avons retrouvé notre fidèle Hilux de reconnaissance, Y1 RTG, à Prague dans la soirée du 3 janvier et avons procédé au premier d'un certain nombre de tests PCR COVID obligatoires. Avec la pandémie mûre à travers l'Europe et beaucoup de neige dans les différentes prévisions météorologiques, nous étions quelque peu sceptiques quant à la distance que nous pourrions parcourir. Le premier objectif était d'atteindre la frontière hongroise avec la Roumanie et la fin de l'espace Schengen avec le premier contrôle frontalier probable.

 

1er jour de reconnaissance (7e jour de rallye)

Nous avions déjà parcouru un itinéraire de Prague à Český Krumlov en août 2020, alors aujourd'hui il s'agissait de l'affiner. Le temps était gris et humide lorsque nous avons quitté Prague et nous avons rapidement décidé que la première régularité était beaucoup trop facile et l'avons supprimée. Les autres sections étaient cependant de première classe et, combinées à de superbes tests, elles constitueront un bon défi après la journée de repos. Notre hôtel de rallye étant toujours fermé, nous sommes restés dans la charmante ville de Budweis où la bière, bien sûr, était excellente.

2e jour de reconnaissance (8e jour de rallye)

Nous avons visité le site du patrimoine mondial de l'UNESCO, Český Krumlov, à la première heure le lendemain matin et avons commencé le road book depuis la place principale où se trouve notre hôtel de rallye. Nous avons commencé par une excellente section de gravier neuf, suivie d'un test assez long autour de quelques bâtiments de ferme. Puis une régularité jusqu'à un poste frontière éloigné en Autriche. Ce poste n'était pas surveillé, bien qu'il ne le soit pas sur l'événement, et nos tests PCR n'ont pas été contrôlés. L'Autriche était toujours aussi immaculée, même par un après-midi maussade, et une autre régularité décente sur des routes super lisses avant de descendre vers le fleuve Danube, qui sera notre compagnon fréquent pour les deux prochaines semaines.

3e jour de reconnaissance (9e jour de rallye)

Très tôt le troisième jour, la neige a commencé à tomber et ne s'est pas vraiment arrêtée. Les petites routes étaient impossibles et nous avons trouvé un charmant arrêt café dans une montagne. Gasthof nous sommes descendus dans la plaine et sommes entrés en Hongrie. Immédiatement après la frontière, l'aspect des villes, des villages, des fermes, des routes et des gens était totalement différent de ce que nous avions vu auparavant. La ville de Koszeg possède une jolie place et nous nous sommes arrangés pour que les voitures y soient garées pendant que les concurrents déjeunent dans l'un des restaurants adjacents. Des régularités forestières et une intrigante épreuve de gravier nous ont conduits à Sumeg et à notre hôtel.

4e jour de reconnaissance (10e jour de rassemblement)

Nous nous sommes réveillés avec un ciel bleu sans nuage et des températures glaciales. L'après-midi précédent, nous avions visité un formidable circuit de course permanent et essayé de le louer pour un essai à la fin du jour 9. Cela n'a pas été possible, mais un accord a été trouvé pour ouvrir la journée 10 avec ce circuit. Nous sommes donc revenus sur nos pas pour l'intégrer au parcours. La matinée promet d'être chargée avec le circuit, une piste de Rallycross et une régularité de gravier d'essai avant un déjeuner dans un café avec vue sur le lac Balaton. Après le déjeuner, nous sommes dans la Grande Plaine Hongroise où, comme prévu, la campagne est plate, et les routes sont droites. Juste à la sortie de la ville de Pecs, grâce à nos amis du club automobile local, nous espérons avoir une courte montée suivie d'une régularité sinueuse et merveilleusement vallonnée. Pecs, prononcée "Pech", a été fondée par les Romains et regorge d'une architecture merveilleuse. Nous avions prévu que le rallye se poursuive jusqu'à Szeged mais Pecs était si charmant que nous avons décidé d'y terminer la journée. Nous serons répartis entre deux hôtels, l'un très grand mais un peu défraîchi, l'autre moderne et lumineux. Les deux sont à quelques pas de la place principale où nous espérons pouvoir garer nos voitures pour la nuit.

5e jour de reconnaissance (11e jour de rassemblement)

Un peu à l'écart de la ville, nous avons trouvé une longue régularité sinueuse avant de redescendre vers la plaine, où tout était enveloppé de brouillard. Nous nous sommes arrêtés à Baja, toujours sur le Danube. Cette ville est connue de Mark Appleton et de moi car elle était une étape du rallye Londres-Capetown de John Brown en 1998. Nous nous sommes arrêtés à notre choix initial pour le rallye, le Novotel de Szeged, et à ce moment-là, la neige tombait abondamment, tout était enveloppé de brouillard et les cartes étaient sorties pour aider à assembler le nouveau plan.

6e jour de reconnaissance (12e jour de rallye)

De Szeged, il n'y avait qu'un court trajet jusqu'à la frontière roumaine où, une fois nos certificats de vaccination COVID scannés, nous étions rapidement en route. Notre plan initial prévoyait que le rallye fasse un test ou deux près de la ville d'Arad, puis qu'il dorme à Timisoara. Cette dernière ville s'est avérée être entourée de kilomètres d'entrepôts industriels et après avoir vu un hôtel décent à Arad, les plans ont été changés une fois de plus.

Recce Day 7 

Jim et moi avons passé deux nuits à Arad pour me permettre de rattraper mes notes de route, mes cartes et mes plans futurs. Nous sommes entrés en Roumanie, ce qui ressemble déjà à une victoire, et dans la soirée, nous avons trouvé un pub très agréable rattaché à une micro-brasserie avec de la nourriture décente et pas de goulash à voir. Le bonheur !

8e jour de reconnaissance (12e jour de rallye)

De retour à Arad, où les rues étaient glacées, nous avons cherché un fonctionnaire de la ville pour nous aider à organiser les choses dans la région. On m'a envoyé de bureau en bureau et j'ai vu des niveaux de bureaucratie que je croyais disparus avec la chute du communisme. Finalement, après 90 minutes de files d'attente et de haussements d'épaules désintéressés, j'ai trouvé une charmante femme multilingue qui travaillait directement pour le maire. Après une visite de l'hôtel de ville, plutôt grandiose, nous sommes repartis sur des routes enneigées, heureux de savoir qu'Arad allait travailler pour nous. L'après-midi s'est amélioré de plus en plus ; une énorme et longue section à travers une forêt a été suivie d'un incroyable pavillon de chasse au milieu de nulle part. Il y avait beaucoup de gravier séduisant, mais avec la lumière du jour qui diminuait rapidement à cause du temps perdu le matin, nous avons abandonné à contrecœur et nous nous sommes dirigés vers notre hôtel très accueillant à Sibiu.

9ème journée de reconnaissance (12/13ème journée de rassemblement)

Avec tout sous une épaisse couche de neige, nous sommes partis pour couvrir la fin de la 12ème journée de rallye en sens inverse avant de revenir pour prendre les notes du road book. La neige devenait de plus en plus épaisse et au moment où nous envisagions de faire demi-tour, nous nous sommes retrouvés coincés, et pour cause. Il faisait moins neuf degrés et il a fallu une heure entière avant que nous puissions enfin obtenir un peu de traction d'un poteau en bois coincé sous la roue avant droite. Enfin libres, nous avons fait demi-tour, envisagé de boire un brandy pour nous réchauffer, mais avons décidé que la section montagneuse du Rallye 13 pouvait être explorée. Et quelle section c'était. La Transalpina est la plus haute route de Roumanie, construite par les militaires en 1938 et ouverte à la circulation en 2012, bien que pour des raisons de sécurité elle soit toujours fermée de 18h00 à 08h00 chaque nuit. Les vues étaient spectaculaires et nous avons découvert quelques sections de régularité en gravier pour maintenir le niveau de compétition élevé.

10e jour de reconnaissance (13e jour de rassemblement)

Aujourd'hui, nous sommes descendus des montagnes pour rejoindre la plaine en direction de la capitale, Bucarest, mais pas avant d'avoir découvert quelques routes secondaires intéressantes et quelques sites d'essai. Notre arrivée à Bucarest a été étonnamment simple et le luxe de l'hôtel JW Marriott a été très apprécié après de dures journées sur la route.

11e jour de reconnaissance (14e jour de rassemblement)

Une autre journée à mettre de l'ordre dans les notes, à obtenir l'habituel test PCR pour la Bulgarie, et à manger de la bonne nourriture est passée en un éclair. Pour la première fois, nous avons commencé à penser qu'Istanbul pourrait être réalisable. Et même s'il faisait encore très froid, la neige était partie.

Jour de reconnaissance 12 (Jour de rassemblement 15)

Avant de quitter la ville, nous avons emprunté la route du rallye pour passer devant l'impressionnant Palais du Parlement, réputé être le bâtiment le plus cher du monde, construit sur les ordres de feu le dictateur socialiste Nicolae Ceaușescu. De là, nous nous sommes dirigés vers le nord, vers un excellent circuit de karting sur le périphérique de la ville, avant de nous précipiter vers le sud, à la frontière bulgare, située sur les rives de notre vieil ami, le Danube. Encore une fois, personne ne voulait voir nos coûteux tests PCR, mais comme d'habitude, nous avions besoin d'une preuve de vaccination. La Bulgarie est encore une fois très différente, avec pratiquement tous les panneaux indicateurs en alphabet cyrillique et une architecture très soviétique, du moins au début. Au milieu de nulle part, nous avons trouvé un vignoble où nous avons pris le déjeuner et récupéré les éventuels retards à la frontière. Nous avons passé l'après-midi à chercher, souvent en vain, de bonnes sections de gravier avant de toucher le gros lot près de la vieille capitale de Veliko Tarnovo et de notre hôtel pour la nuit.

13e jour de reconnaissance (16e jour de rassemblement)

Nous avons été rejoints après le petit-déjeuner par notre ami bulgare Damian Kirov, qui réalise la grande majorité des road books de RtG, et son ami Viktor. Leurs connaissances locales allaient se révéler précieuses au cours des prochains jours. Avant un splendide lieu de déjeuner, ils avaient déjà identifié un test potentiel de route fermée, deux belles régularités et une piste de karting spacieuse. La journée s'est terminée par une autre régularité et une visite du seul circuit de course permanent de Bulgarie, à la périphérie de Plovdiv, notre domicile pour les deux prochaines nuits. Avant de quitter le parking, Viktor a insisté pour que nous goûtions à la Rakia locale, la boisson nationale du pays. Une recherche sur le site web national a révélé le joyau suivant - Un fait important dont très peu d'étrangers sont conscients est que les Bulgares sont de gros buveurs, et que ce n'est pas une bonne idée d'essayer de boire autant qu'eux.

Le lendemain matin, Jim et moi avons regretté de ne pas avoir suivi ce conseil !

14e jour de reconnaissance (17e jour de rassemblement)

Aujourd'hui, nous avons fait une boucle à travers les hautes montagnes à l'ouest de Plovdiv. La neige était de nouveau au rendez-vous et les paysages étaient spectaculaires. Nous avons identifié de belles routes ainsi que des haltes café et déjeuner. Damian a la tâche de les assembler dans les semaines à venir. Nous avons passé notre dernière nuit en Bulgarie dans un hôtel très confortable et nous nous sommes endormis en réalisant qu'Istanbul n'était plus qu'à trois jours d'ici.

15e jour de reconnaissance (18e jour de rassemblement)

Damian nous a montré quelques régularités intéressantes de l'asphalte juste à l'extérieur de la ville avant de nous diriger vers l'est, en direction de la Turquie. Puis nous avons découvert l'un des points forts de l'événement, une boucle de 45 kilomètres de routes désertes, montagneuses et sinueuses, avec quelques sections de gravier pour faire bonne mesure. C'était à couper le souffle ! Avant que nous ne fassions nos adieux à Damian, il avait une dernière découverte à nous faire : un hôtel-restaurant splendide, à l'écart, où le chronométrage de la journée se terminera et où un déjeuner barbecue en plein air est prévu. L'homme que nous avons rencontré là-bas parlait bulgare et géorgien, ayant travaillé pendant un certain temps à Newcastle, dans le nord-est de l'Angleterre ! L'entrée en Turquie a pris un peu plus de temps que prévu, mais nos amis du club automobile d'Istanbul nous ont recommandé une traversée beaucoup plus tranquille et nous l'utiliserons pour l'événement. Et donc, nous avons finalement atteint la Turquie. Le bar et le restaurant de l'hôtel du rallye étaient toujours fermés, mais on nous a recommandé un splendide établissement local où un grand assortiment de meze, de brochettes et de côtelettes grillées et une bonne bouteille de vin local revenaient à presque 20 € !

16e jour de reconnaissance (19e jour de rassemblement)

La course matinale vers les rives de la mer de Marmara ne semblait pas prometteuse sur la carte, mais nous avons découvert que la plupart des routes secondaires étaient en gravier et rappelaient parfois l'Afrique de l'Est. Une section de contrôle du temps est prévue. A Tekirdag, nous avons trouvé un excellent endroit pour le café du matin avant une merveilleuse route longue et sinueuse qui longe la côte. Elle est suivie d'une longue montée en gravier qui devrait être plus facile en été qu'elle ne l'était sous la glace de janvier. Nous avons traversé Gallipoli dans les Dardanelles avant de prendre un court ferry pour Canakkale et notre dernière nuit d'arrêt dans un bel hôtel avec un restaurant de poisson sur le toit.

Journée de reconnaissance 17 (Journée de rassemblement 20)

Tôt le lendemain matin, nous avons trouvé une régularité surprenante dans les collines en passant deux barrages. La section commençait plutôt doucement et Jim a commenté "Too damned easy" avant que la navigation et la conduite ne deviennent un peu plus délicates. La section s'appellera "Two Dam Easy ?"! Après avoir regagné la côte, nous avons découvert une longue section de gravier très difficile à l'est de Bandirma. Les conditions n'étaient pas toujours idéales en janvier et il appartiendra à la voiture de 48 heures de décider si cette section est accessible, mais si c'est le cas, ce sera une fin de rallye formidable. Le ferry prévu pour rejoindre le cœur d'Istanbul a été annulé mais nous sommes rentrés avant la nuit, fatigués mais ravis de ce que nous avions accompli. 

Ça va être une sacrée aventure. Nous espérons que vous pourrez vous joindre à nous !

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