LE CELTIC CHALLENGE REND HOMMAGE AU COUREUR DE TT QUI A PERDU LA VIE À DUNDROD

  • La célèbre cinquantaine Frazer Nash 'Kermit' revient sur les lieux de son accident mortel
  • Le propriétaire actuel déposera une couronne commémorative en hommage à Eric Winterbottom
  • Aventure de conduite spectaculaire de cinq jours dans les îles britanniques
  • Les inscriptions sont toujours ouvertes pour les propriétaires de voitures anciennes et classiques d'avant 1969   

De nombreuses voitures anciennes ont des histoires riches et beaucoup d'histoires à raconter, mais peu plus poignantes que la Frazer Nash qui participera au Celtic Challenge du printemps prochain - pendant l'événement, elle reviendra sur les lieux de son accident de course mortel datant du tristement célèbre RAC Tourist Trophy de 1951.

L'aventure de conduite exigeante de cinq jours du Celtic Challenge du Rallye du Globe (21-26 avril) commence en Angleterre et traverse le Pays de Galles, la République d'Irlande et l'Irlande du Nord avant de se terminer en Écosse. L'itinéraire difficile comprend une visite du redoutable circuit urbain de Dundrod, dans le comté d'Antrim, où le légendaire TT a eu lieu entre 1950 et 1955.

La combinaison de voies étroites et de vitesses élevées a produit des courses spectaculaires - et trois célèbres victoires de Stirling Moss - mais n'était pas sans danger, et la course de voitures de sport la plus célèbre de Grande-Bretagne a été transférée à Goodwood pour des raisons de sécurité après trois décès lors de la course de 1955.

Ce n'étaient pas non plus les premières victimes de Dundrod - quatre ans plus tôt, le publicain populaire de Surrey, Eric Winterbottom, avait succombé après s'être écrasé dans le premier tour du TT de 1951. Maintenant, près de 70 ans plus tard, le Frazer Nash vert pâle dans lequel Winterbottom a perdu la vie revient à Dundrod - son propriétaire actuel Noelle Dunkerley, ainsi que son copilote et ami proche Paul Flett, ont rejoint ceux qui participent au premier Celtic Challenge.

« C'est la première fois que je participe à une de ces merveilleuses épreuves et je n'ai pas réalisé tout d'abord l'importance du parcours », a admis Noelle qui a hérité de la voiture de son père Alan Dunkerley. "Le fait que nous allions à Dundrod va évidemment le rendre assez émouvant. Nous prévoyons de placer une couronne de laurier à Wheeler's Corner à la mémoire d'Eric qui avait tant d'histoire avec la voiture au début des années 50 avant de perdre tragiquement la vie beaucoup trop tôt à seulement 42 ans.

Désormais affectueusement surnommée "Kermit" - ainsi nommée par la fille de Noelle, Claire, en raison de sa carrosserie verte distinctive - la Frazer Nash a en effet toute une histoire à raconter. Plus tôt en 1951, Winterbottom l'avait couru au Mans en terminant un beau 14th général et deuxième de classe. Il a clairement adoré conduire la voiture alors qu'il est ensuite parti, avec des valises sur le porte-bagages, dans le sud de la France pour le rallye alpin où une performance sans faute lui a valu un prix convoité de la Coupe des Alpes pour lui et le propriétaire/copilote George Duff.

Après son accident à Dundrod, la voiture a été reconstruite par Duff avec qui Winterbottom avait partagé les tâches de conduite du fatidique TT et a continué à courir sur des circuits tels que Goodwood et Silverstone tout au long des années cinquante et soixante. La voiture a ensuite été achetée par Alan Dunkerley, passionné de Frazer Nash, en 1996 et transmise à sa fille Noelle à sa mort en 2007. 

"C'était bleu quand mon père a eu la voiture pour la première fois, mais il a trouvé la couleur d'origine en dessous et l'a fait restaurer dans un vert pâle similaire à celui qu'il avait à l'époque", a expliqué Noelle. « Plus récemment, j'ai commencé à faire quelques devoirs sur la voiture, et aussi sur Eric Winterbottom. Il s'avère qu'il est né à Flixton dans le Nord-Ouest d'où je viens. Plus tard dans sa vie, il a dû se diriger vers le sud pour diriger l'Albert Hotel à Kingston, un repaire bien connu pour le foyer de pilotes de course enthousiastes de la région. J'aimerais en savoir plus sur lui et, bien sûr, sur Kermit.

En plus d'une visite à Dundrod, le Celtic Challenge 2020 comprend également une visite à un autre des légendaires premiers parcours routiers RAC TT d'Irlande du Nord - Ards, situé entre Comber et Newtownards, où l'illustre course a été organisée neuf fois de 1928 à 1936. Il a attiré des foules immenses comptant près de 500 000 personnes, toutes émerveillées par les exploits à grande vitesse des plus grands pilotes de l'époque, dont le double vainqueur Tazio Nuvolari, Rudolf Carraciola, Kaye Don et Freddie Dixon. 

Combinant un certain nombre de tests compétitifs avec de superbes routes de conduite et des saisines de la légendaire hospitalité gaélique, le défi celtique de cinq jours méticuleusement conçu commence à partir de l'hôtel spa Carden Park à l'extérieur de Chester. Les sections d'ouverture se déroulent ensuite dans le magnifique paysage du nord du Pays de Galles, y compris des tests autour de la péninsule emblématique de Great Orme et sur le circuit populaire d'Anglesey. 

En plus des visites à Ards et à Dundrod, l'excursion irlandaise comprend une halte d'une nuit dans le quartier historique du Titanic à Belfast. Pour les amateurs de télévision, il y a aussi la chance de savourer les paysages et les monuments de Game of Thrones. 

Après avoir retraversé la mer d'Irlande vers l'Écosse, les participants visitent Turnberry et une dernière matinée pour s'attaquer à des tests plus compétitifs et découvrir les magnifiques autoroutes à travers les hautes terres du sud, avant une finale appropriée dans la célèbre ville de golf de St Andrews. 

Cela promet d'être une aventure de conduite vraiment mémorable pour tous ceux qui y participeront, mais encore plus pour Noelle Dunkerley et son extraordinaire Frazer Nash 'Kermit' de 1951.  

Tous les détails quotidiens du Celtic Challenge sont disponibles sur le site www.rallytheglobe.com. L'entrée est ouverte à toutes les capacités au volant de voitures vintage ou post-vintage construites avant la fin de 1969. 

Crédit photo image principale : Motorsport Images. Eric Winterbottom & John Marshall, AFN Ltd, Frazer Nash LM Replica, batailles avec Pierre Levegh & René Marchand, Talbot Lago Monoplace Decalee au Mans 1951.

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